Gonzalo Zamorano: Finding Myself in the Andes

Gonzalo Zamorano is no stranger to far-flung adventures and has been roaming by bike for the last few years, slowly making his way across South America. Despite COVID-19 pausing progress, he’s found opportunities to explore Argentina’s remote corners. Here, Gonzalo discusses why travelling without a set route can be both liberating and meaningful.

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Article available in English & Español

English

Gonzalo rides down a dirt road in front of the mountains, smiling at the camera

 

Modern society imposes norms and rules that determine the way we act, creating guidelines for how we should behave in certain situations. Without being aware of it, this can play against us, subconsciously forcing us to act as expected. This reflection made me think that sometimes we must follow our own path, take risks and trust that what we consider to be our limits are usually just an illusion created by fear.

With this in mind, I decided to embark on a challenge and set out on a journey to find myself. I prepared my bike and filled my packs with all the necessary equipment. I’d swapped out my old panniers for a more minimal bikepacking setup, with the intention of exploring even further off the beaten track. The extraordinary Cordillera de Los Andes, a vast and imposing mountain range in South America, guaranteed all the landscapes I was looking for: volcanoes, prairies, glaciers, lakes, deserts and forests.

This route would not be just another ride; every trip has distinguishing features and something to make them unique. It wasn’t the first time I’d dared to pedal through the mountain range, but it was the first time that the route was not set and decided. The route would change as I rode it, but my primary objective would remain the same: to discover the crossroads between two valleys, Valle Noble and Valle Hermoso, two of the most beautiful places that can be found in these latitudes.

Gonzalo rides along a mountain gravel road against a backdrop of snow covered mountains

Gonzalo sits in a grassy campsite, eating dinner. His bike and bikepacking gear are in the foreground and his tent is visible to the left

Gonzalo walks his bike down a rock garden

I’d spent the last few weeks gathering up as much information about the terrain as possible, because I knew it wouldn’t be an easy journey. The topography of this area is often difficult to navigate, even more so when you are exploring by bike. My eagerness to get out into the mountains meant I hadn’t had much time to plan how I’d face some of the tougher trails. The navigation and route-choices would depend on my experience, and as I progressed, I would have to make important decisions on the fly.

Determined to immerse myself in the depths of this mystical place, along with my friend Juan, we set off on this adventure from the city of Malargüem, in the province of Mendoza. It was a warm summer day, but we knew that the temperature would drop quickly as the day progressed.

The first few days were magnificent and the initial stretch to Valle Noble took us two days without any mishaps. The Carqueque Road was more beautiful than I could have imagined; an old droving road that slowly gained altitude, delighting us with sweeping views across green meadows fed by meltwater.

We travelled deeper into the mountain range, and soon it was time to cross the first big pass. Strong gusts of wind forced us to get off the bikes and start pushing. As we began the long walk, I knew this was only the beginning, and that six days of hard efforts awaited us. On our descent, the time had come to cross the river again by means of a rudimentary hanging bridge. From here, we were stepping into uncertainty and only some visible footprints helped us find the onward track.

Gonzalo stands next to his bike, strapped to a cage on a zipwire for crossing the river

As the landscape became wilder, these river crossings became more frequent but there were no more bridges to help us cross. Wading was an unavoidable difficulty, and the cold currents of the Arroyo De Los Curas froze our feet. The pain only increased as we crossed several streams, but I knew that if I wanted to achieve my goal, we had to keep taking risks. In winter the snow there can reach more than 3 meters deep, and so it is only during the warmer months that this can be traversed – even if this means some numb toes along the way.

We continued through the Tiburcio Valley, and by this point, we had no choice but to push or carry the bikes on our shoulders. Several times we had to backtrack to find the right path, but the effort was worth it and with the arrival of night, millions of stars appeared across the empty sky.

Sunrise was even colder. The high peaks around us blocked the sun and it was difficult to warm up. Soon only a final pass remained, and eventually we found mule tracks that guided us to a victorious road. Valle Hermoso, the hidden paradise behind the Valle de Las Leñas, awaited us.

Just as in life, nature also presents obstacles that prevent us from acting as we would like to. It is not in the easy flat road that lessons are learned, and facing these challenges is a learning process that leads us to better ourselves and develop greater trust in our experiences.

The backbone of America showed me once again that taking the tougher route and following challenging paths away from the beaten track, provides far greater lessons and rewards.

Without a doubt, getting lost can often be the best way to find yourself.

Gonzalo's bike leans against yellow flowers on a mountain side with the summit in the background

Español

Gonzalo rides down a dirt road in front of the mountains, smiling at the camera

 

La sociedad moderna impone normas y reglas que estructuran nuestra manera de actuar, nos da pautas de cómo debería ser nuestra conducta ante ciertas situaciones. Sin saberlo esto puede jugarnos en contra, nos paraliza y actuamos conforme a lo esperado. Esto me llevó a pensar que a veces uno debe seguir su propio camino, tomar riesgos en busca de aquello que anhela,confiando en que nuestros límites son solo una ilusión que nos generan temor.

Ante estas miradas arbitrarias decidí desafiarme y emprender un viaje para encontrarme. Prepare mi bici y llené mil bolsos con todo el material necesario, había planteado cambiar mis viejas y grandes alforjas por el bikepacking con la intención de explorar y acceder en profundidad a lugares tan maravillosos como los que vendrían por delante. La extraordinaria Cordillera de Los Andes, extensa e imponente cadena montañosa de Sudamérica me garantiza todos los paisajes, volcanes, pradera, glaciares, lagos, desiertos  y bosques. Me ofrecía un mundo de posibilidades que me invitaban a recorrer y descubrir cada uno de sus rincones.

Esta ruta no sería una más, todas tienen una peculiaridad, algo que las distingue y la hace única.No era la primera vez me atrevería a pedalear por la cordillera, pero si era la primera vez en que el camino no estaba definido. Nuestro objetivo era básicamente descubrir el cruce entre dos valles, Valles Noble y Valle Hermoso, dos de los parajes más bellos que se pueden encontrar en estas latitudes.

Gonzalo rides along a mountain gravel road against a backdrop of snow covered mountains

Gonzalo sits in a grassy campsite, eating dinner. His bike and bikepacking gear are in the foreground and his tent is visible to the left

Gonzalo walks his bike down a rock garden

Semanas atrás había recopilado algo de información sobre el terreno con que me iba a encontrar, sabía que no sería fácil. La topografía de estas zonas son muchas veces de difícil acceso y aún más cuando el vehículo se trata de una bicicleta. Mis ansias de salir a la montaña no me dieron el tiempo necesario para ordenar mis ideas sobre cómo afrontar algunos trayectos es por eso que salí con un destino claro pero sin dirección. Dependería de mi experiencia, a medida que avanzara debería tomar decisiones sobre la marcha y confiar en mi fortaleza física y mental.

Decidido a sumergirme en las entrañas de este lugar tan místico,junto a mi gran amigo Juan doy inicio a esta aventura que deseaba realizar hace mucho tiempo. Salí del departamento de Malargüe, provincia de Mendoza un cálido día de verano teniendo en cuenta que a medida que avanzara la temperatura descenderìan bruscamente. La finalidad de este viaje es visitar parajes inhóspitos, sentir y vivir la naturaleza como única protagonista, sobre todo hacer que lo inesperado despierte en mí el asombro que potencia mis ganas de seguir descubriendo.

Los primeros días fueron magníficos. El primer tramo hacia Valle Noble me tomó dos días sin ningún percance, la Carretera de Carqueque era más bella de lo que me podía imaginar, este antiguo camino de arreos tomaba altura lentamente mientras me deleitaba con sus vistas, puestos caprinos,ovinos y verdes praderas alimentadas por aguas de deshielo. A medida que me iba internado en la cordillera su belleza era cada vez mayor.

Llegó el turno de cruzar el primer abra, el desnivel acumulado no era demasiado, pero las duras rafagas de viento me obligaron a descender de la bici y a tirar de ella. Empecé a notar como las inclemencias podían contra mis fuerzas y esto era solo un comienzo, me esperaban seis días de duro esfuerzos, pero grandes satisfacciones.

Gonzalo stands next to his bike, strapped to a cage on a zipwire for crossing the river

Durante el descenso ,desde lo alto, pude divisar Valle Noble, quedé perplejo ante tan grandioso lugar,a su lado ,el Río Grande lo acompaña con su increíble color verde turquesa. Después nuevamente volví a ascender, lentamente y una vez más con viento en contra. Aquí en época invernal la acumulación de nieve puede llegar a superar los 3 metros, es por esto que durante los meses cálidos son los que se puede realizar esta salida.

Llegado el momento a unos 24 km el gps me señala los últimos metros a seguir, era el turno de cruzar nuevamente el río mediante un rudimentario puente colgante, de aquí en adelante solo alguna huellas visibles me ayudaron a marcar algún rumbo. Sin dar más vueltas y muy despacio seguí el camino,dependería solo de mis conocimientos y habilidades adquiridas para sortear tan increíble proeza.

El vadeo es otra dificultad que tuve que afrontar, la fría corriente del arroyo de los Curas causó que mis pies congelados padecieran de dolor, el cual se multiplicó al cruzar varios cauces, pero sabía que si quería lograr el objetivo tenía que seguir arriesgando.

La excursión continuó por el Valle del Tiburcio,a esta altura no tenía otra salida que empujar o cargar la bici al hombro. Cabe destacar que tuve que retroceder varias veces para encontrar el camino correcto.Las vegas hacen de este lugar una excelente fuente de forraje para el ganado, pero ofrecen ciertas dificultades para caminar a través de ellas. Mis piernas y la bici llegaron a sumergirse más de medio metro, el peso se sentía, los músculos se entumecen pero siempre tuve claro que no sería fácil llegar a la meta.

Así como en la vida , la naturaleza también presenta obstáculos que nos limitan e impiden actuar como quisiéramos . No es en el camino allanado donde se encuentra la lección, muchas veces vale la pena hacer lo propio. Afrontar estas dificultades es un proceso de aprendizaje que nos llevan a superarnos y a confiar más en nuestra persona. El esfuerzo valió la pena, con la llegada del descanso se asomaron millones de estrellas que nos acompañaban a reflexionar mientras conciliaba el sueño, pensaba sobre qué tan pequeños somos pero cuán inmensos podemos llegar a ser.

Ya al amanecer el frío era mayor, las altas cumbres no le daban espacio al sol y me costaba entrar en calor. Quedaba atravesar la última colina, sobre un terreno pedregoso encontré huellas de arrieros que nos guiaron a un camino victorioso. Valle Hermoso nos esperaba ,el paraíso oculto detrás del Valle de Las Leñas, el reconocido complejo de sky de Latinoamérica que alberga a miles de turistas de todo el mundo a lo largo de sus temporadas

Gonzalo's bike leans against yellow flowers on a mountain side with the summit in the background
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